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生命价值第三辑 穿越到远古

少儿资讯 来源:央视网 2018年04月24日 10:44 A-A+ 二维码
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  央视网消息:人们常常对过去浮想联翩,并渴望回到过去。如果能回到过去,你想发现什么呢?对恐龙着迷的古生物学家,大概是最想回到过去的人群之一。他们正在以自己的方式查看历史,利用恐龙化石和骨头来推测以前发生的事情。看看他们是怎样发现恐龙化石里的“蛛丝马迹”,从而展现恐龙原貌的吧。

  在想象过去的世界时,我们如何知道自己的想法是否正确呢?说实话,我们不可能真正地知道,因为我们并没有身临其境。就说恐龙吧,科学家手中只有恐龙的骨骼化石,再加上现有的电脑技术,来帮助他们弄明白这些古代巨兽原来可能是什么样子的。

  直到现在,人们也不清楚人类出现以前的世界是什么样子的。人们不明白为什么某些物种会突然全部从地球上消失。最后一批恐龙绝迹大约在6500万年前,在恐龙灭绝数千万年之后,第一批现代人才开始在地球上出现。因此,没有人亲眼见过活的恐龙。但是,我们的祖先却发现了恐龙的骨骼化石,并对它们展开想象。

史前幻兽之谜

  当你看到这个头骨化石的时候,你就不难理解人们为何曾认为原角龙是一种像鸟一样的幻兽了。古人用自己的方式来解释他们发现的奇怪骨头。他们认为这些骨头属于巨人、龙、海怪或者其他今天你在童话和神话中可以读到的幻兽。例如,传说中的狮身鹰首兽就是一种由狮子的身体和鹰的头组成的幻兽,据说它们生活在中国的沙漠中。

  这些狮身鹰首兽的故事在古代文明(中东、古希腊和古罗马地区的文明)中流传甚广。不同文化对狮身鹰首兽的想象各不相同,但是古代大多数艺术作品所描述的狮身鹰首兽均长着巨大的喙、爪子、 翅膀和狮子般的身体。

  现在让我们来看一种名为“原角龙”的小恐龙头骨化石。科学家在中国境内的内蒙古戈壁滩上发现了很多这样的头骨化石。大约8000万年前,原角龙就在这里繁衍生息。原角龙长有巨大的像鸟一样的喙,它们用喙来啄碎要食用的植物,同时也用喙来保护自己。

  原角龙头骨化石上的褶子和脸颊的肿块让它的整个头骨看起来怪怪的,但它们可能都起到了盔甲的作用。古代的人们看到这些头骨化石,便猜测这类化石可能来自身子 像狮子的带翅膀的巨鸟,也就是狮身鹰首兽,传说它们守卫着沙漠山脉里的黄金宝藏。古人的猜测并非完全不靠谱。

  这真的是原角龙吗?科学家就是这样认为的。但是,即使它的体形是对的,我们也可能永远无法知道它的肤色,因为科学家只是根据现代爬行动物来推测。

  这些头骨化石虽然不属于巨人、龙 或狮身鹰首兽,但是它们确实来自一些大型动物。在19世纪,科学家意识到这些骨骼化石属于早已灭绝的动物。当然,这些动物谁也没有亲眼见过。因此,问题就变得更加扑朔迷离了。 这些动物到底长什么样子呢? 如何合理地排列这些骨骼化石的顺 序?如何准确地推测覆盖在这些骨骼化石之上的肌肉?这些都是相当 大的挑战。

  可怕的蜥蜴

  假设你以前从来没有见过自行车,你就不知道它由哪些部件组成,也不知道它有何用途。现在,你突然被一个冒出地面的东西绊了一跤,你回头一看,发现它是一个样子奇特的三角形物体。在它的旁边还有一个弯曲的金属杆,带着一个塑料把,而且,你还发现了一块橡胶。这些东西是什么呢?它们是某个新鲜玩意的组成部件吗?它们是你了解的什么东西吗?它们是如何组装到一起的呢?有多少部件已经遗失了呢?这些遗失的部件又是什么呢?

  这些就是科学家发现恐龙骨骼化石时经常会问的一些问题。100 多年前,首批研究这些骨骼化石的科学家认为,这些骨骼化石属于曾在地球上生活的凶残的大型蜥蜴。一位杰出的英国科学家理查德·欧文意识到这些 动物与现代爬行动物存在着很大的差别,它们应该拥有属于自己的名字。于是,他将它们命名为恐龙(dinosaur)。 在希腊语中,“恐龙”是“可怕的蜥蜴”的意思。

  虽然欧文将这些动物正确地归到了同一个类别之下,但他并不知道有些恐龙的体形其实很小,而且不具有攻击性。此外,尽管恐龙属于爬行科,但是它们与蜥蜴迥然不同。禽龙是科学史上最早记载的恐龙之一。它的发现者吉迪恩·曼特尔认为,他所发现的巨 大牙齿和骨头一定属于某种类似鬣蜥的巨型动物,它的四肢就像蜥蜴的四肢一样位于身体两侧。曼特尔还认为,他妻子发现的大型尖状物体是它长在鼻子上的角。随着时间的推移,科学家对于禽龙外貌的看法改变了很多。现在,我们知道禽龙有四条直立的腿,就像哺乳动物一样,它们可能用两条后腿或四肢行走。被误认为是角的尖状物实际上是又长又尖的脚趾甲。

  迷惑龙案例

  今天,我们已知道有1000多种恐龙,而且每年还会发现一些新的恐龙种类。古生物学家(即通过研究骨骼和化石来了解古生物的科学家) 很难分辨所有的骨骼。在发现骨骼时,人们有时候很难弄清楚它们属于哪些动物。它们是新的恐龙,还是我们已了解的恐龙?而且, 当多种生物的骨头混杂在一起的时候,科学家必须小心地区分和识别出每种生物。

  让我们来看看迷惑龙(它的名称的意思是“令 人迷惑的蜥蜴”)的案例。这种体重约30吨的巨型动物的骨骼化石是在1877年被一名科学家发现并命名的。两年后,这名科学家仔细研究了另一组迷惑龙的骨骼,误认为它们属于另一种不同的恐龙雷龙。

  由于雷龙长有优雅的长颈和像鞭子似的尾巴,它成为恐龙爱好者最为熟悉和喜爱的恐龙物种。但是在1974年,科学家认定雷龙实际上就是迷惑龙,依据古生物学的命名优先权,迷惑龙命名在前,故取消雷龙的命名,以“迷惑龙”称之,雷龙作为迷惑龙的次异名,成为非正式用法。 更糟糕的是,迷惑龙没有头。

  准确地说,由于最初发现的迷惑龙骨骼中没有头骨,因此没有人能够确定迷惑龙的头长什么样。在将近100年的历史中,全世界博物馆中的迷惑龙模型和图像要么没有头,要么头给弄错了。1975年,在迷惑龙被命名近一个世纪之后,人们终于在一个博物馆的地下室里发现了迷惑龙的头骨,迷惑龙终于骄傲地“抬起了头”。

  但也许情况并非如此。最新的证据表明,迷惑龙和其他长有优雅长颈的恐龙,可能无法将它们的头抬到离地面过高的位置。多年来,专家们认为这些食草恐龙的脖子可以够到树上的叶子,就像长颈鹿一样。但是,最新的电脑模型表明,颈骨的构造让它们无法将头抬到超过4米的高处。尽管迷惑龙可能通过后腿支撑站起来吃树上的叶子,但是它们更多的是用长脖子越过河流或其他障碍物来吃地面上的植物。

  倾听骨头的声音

  作为有效的工具,电脑已帮助古生物学家更生动地描绘出恐龙的样子。科学家现在甚至 能够听到恐龙可能发出的声音。以模样奇怪的副栉龙为例,它的颈脊从后脑勺一直延伸到其肩部。这根颈脊看起来很酷,但它是用来做什么的呢?有些科学家认为它可能是一种武器, 或是一种水下呼吸管,但是现在并没有证据来支持他们的观点。那么,它会不会是一种长号 呢?

  当人们在美国新墨西哥州发现一个几近完整的副栉龙头骨化石时,电脑科学家和古生物 学家就联手开始了研究,试图弄清楚这种颈脊是否是一种发音器官。他们用特制的成像设备来扫描颈脊化石的内部结构,而不是敲开它。然后,他们根据扫描图来模拟颈脊的三维图像。他们发现,颈脊中充满了复杂的中空管道和内腔。当向电脑模拟的颈脊内吹气时,他们听到了怪异的、低沉的轰隆声。他们听到的是地球上已有6500万年未曾发出的声音吗?谁知道呢?

《生命价值》第三辑之穿越到远古

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